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"L' évangile du peuple" est un ouvrage d'Henri Alphonse Esquiros (1814-1876), publié sans nom d'auteur à Paris chez Le Gallois en 1840.

 

Après sa Philosophie du Christ (1835), Esquiros, alors qu'il fait paraître des enquêtes et réflexions sur la prostitution, les ouvrières et la condition féminine (les Vierges folles, 1840; les Vierges martyres et les Vierges sages, 1842), se voue à un humanitarisme militant. Son Évangile du peuple lui vaudra d'être emprisonné à Sainte-Pélagie. Avec Auguste Siguier (Christ et Peuple, 1835), et l'abbé Constant, plus connu sous le pseudonyme d'Eliphas Lévi (la Bible de la liberté, 1840, Doctrines religieuses et sociales, 1841), qui, en 1848, fondera avec Esquiros le Club de la Montagne, il radicalise la pensée de Lamennais, en formulent une «hérésie» romantique, celle d'un Jésus socialiste et révolutionnaire violent.

 

«Peuple, à toi ce livre! A toi qui as le front courbé sur ton travail, à toi qui souffres de la faim, du dénuement ou de l'oppression, l'Évangile de l'Homme-Dieu qui naquit dans une étable et mourut sur une croix!»: le ton est donné. L'Évangile du peuple se définit comme livre du Libérateur, Esquiros se donnant comme révélateur de l'esprit et de la lettre du message christique, dans son «énergique simplicité». Suivant l'ordre synoptique, organisé en courtes sections, l'ouvrage se présente comme une nouvelle lecture, commentée épisode par épisode, du texte évangélique, depuis l'enfance de Jésus, enfant du peuple, jusqu'à la Passion. Si le Christ entend par sa «doctrine toute démocratique» et ses «principes révolutionnaires» «remettre la société à neuf», Esquiros, au nom de son «maître», déclare aux révolutionnaires: «Vous êtes le sel de la terre!» Exaltation du principe féminin caractéristique de cette théologie romantique, Marie se trouve identifiée à la liberté. Ascension de Jésus et Assomption de Marie «sont les deux grandes figures bibliques de la réhabilitation complète de l'humanité», et le rachat de Marie-Madeleine inaugure celui du genre humain. L'Évangile du peuple annonce la réconciliation du Bien et du Mal, et Satan «reprendra son vol vers les clartés du ciel». Les effets d'échos ou d'annonce se multiplient, événements et personnages évangéliques valent comme images du présent ou de l'avenir.

 

Esquiros occupe une place intéressante au carrefour des utopies, des mythes et des élans du romantisme. Voulant appliquer et concrétiser sa foi en un progrès providentiel de l'humanité, l'émancipation du peuple et la mission rédemptrice de l'art, il conçoit la poésie comme une «symphonie des êtres et de leurs rapports; [un] accord du ciel avec la terre; un ministère, un sacerdoce, une fonction divine et sociale» (Préface des Hirondelles, recueil poétique de 1834). Sa théologie romantico-humanitaire applique de façon cohérente et systématique aux maux de la société présente et à l'espoir de sa régénération tout ce qui s'inscrivait dans la perspective du salut des individus. Une nouvelle incarnation, celle du Christ-Peuple, doit compléter l'ancienne, et la France, partageant avec le Christ une «royauté d'initiation», se trouve investie comme Messie des peuples ayant subi sa Passion à Waterloo: «Après la grande Passion de la nation crucifiée, trouée au flanc par la lance du cosak, attachée aux pieds, il est resté écrit en caractères rouges sur la croix de Waterloo: "Peuple de France, roi des peuples!"» (un poème suit cette évocation). De même que la Crucifixion précède la Résurrection, la révolution sera acte de violence: «Le peuple, image du Christ, entrera dans sa glorification [à travers] une grande catastrophe définitive.» Il faut donc suivre «les pas sanglants du grand révolutionnaire Jésus»; souffrance et espérance entrent dans une synthèse dynamique: «Alors le ciel et la terre étant calmés, on verra, après les jours sombres du despotisme, luire la sérénité de l'ordre, de la liberté et de la justice.»

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