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LEMONNIER CAMILLE (1844-1913), "grand maréchal des lettres belges"

C'est une oeuvre abondante (70 volumes environ) qu'a laissée ce romancier, un
des écrivains belges de langue française les plus importants de son époque.
Très mal reçu par un milieu littéraire bruxellois voué au conformisme et qui
s'était déjà méfié de De Coster, Lemonnier, qui dut même à plusieurs reprises
se défendre devant les tribunaux des audaces naturalistes qu'on lui
reprochait, jouit cependant de la reconnaissance de ses cadets, les écrivains
de La Jeune Belgique qui, en 1883, au moment où lui fut refusé le prix
quinquennal de littérature, organisèrent un banquet en son honneur et lui
décernèrent le titre de «maréchal des lettres belges». Dès 1871, il avait été
remarqué à Paris par l'impressionnante description qu'il avait donnée dans
Sedan (réédité en 1881 sous le titre Les Charniers ) des morts et des
décombres après la bataille. Mais c'est surtout avec Un mâle (1881) que
Lemonnier s'est fait connaître. Racontant l'amour d'un braconnier, Cachaprès,
pour Germaine, la femme d'une famille paysanne huppée et respectable, Un mâle
oppose la violence de la passion aux conventions sociales qui régissent le
monde agricole. Le réalisme du récit alterne avec de fréquentes évocations
lyriques de la nature, et surtout de la forêt, dont Lemonnier fait une sorte
d'espace idyllique, pur de toute contamination de la société, où l'homme peut
trouver à se revivifier. Cette rêverie sur la forêt et sur le refuge maternel
qu'elle constitue reviendra, amplifiée, dans des oeuvres ultérieures où la
fiction romanesque cèdera le pas à une prose plus poétique, comme L'Ile vierge
(1897), Adam et Eve (1899) ou Au coeur frais de la forêt (1900).
Après le monde paysan, décrit également dans Le Mort (1882), Lemonnier
analyse diverses facettes du monde bourgeois. L'Hystérique (1885) raconte
l'histoire d'une femme plongée par la névrose dans la soumission à un prêtre,
tandis que Madame Lupar (1886) et La Fin des bourgeois (1892) insistent sur
le rôle de l'argent et du pouvoir dans la société. Quant à la classe ouvrière,
c'est surtout avec Happe-Chair (1886) que le romancier l'aborde, y brossant
une fresque de l'univers des laminoirs, à la même époque à peu près où Zola,
avec Germinal , évoque les mineurs des charbonnages. Au centre du récit se
déchire un jeune couple dont l'homme est un ouvrier modèle mais dont la femme
est présentée comme assoiffée de luxure. C'est moins la condition ouvrière
qu'un puissant déterminisme psychologique qui est donné ici comme cause de la
misère.
Avec L'Hallali (1906), Lemonnier reviendra encore au monde des campagnes en
décrivant la décadence d'une famille noble et propriétaire de terres. Il avait
auparavant publié plusieurs romans dans la veine du roman psychologique dont,
à partir de 1890, Bourget s'était fait le champion ; ainsi Claudine Lamour
(1883), qui évoque le monde des cafés-concerts. Citons également, dans
l'importante production romanesque de l'auteur d'Un mâle , Le Petit Homme de
Dieu (1903), qui se passe dans la petite ville de Furnes et où tous les rôles
bibliques de la procession annuelle des Pénitents sont tenus par les
habitants, ce qui amène l'auteur à imaginer de curieuses superpositions entre
la vie réelle des personnages et celle des figures symboliques qu'ils
représentent.
Comme chez de nombreux romanciers de son époque, la peinture constitue chez
Lemonnier une référence capitale et son style descriptif et évocateur lui doit
beaucoup. L'écrivain fut d'ailleurs également un critique d'art de qualité :
Gustave Courbet et son oeuvre (1878), Les Peintres de la vie (1888), Henri
de Braekeleer, peintre de la lumière (1895), Alfred Stevens et son oeuvre
(1906).

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